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人工智能只有一个半应用赚到钱?加速云想用“工程化”思维破局 加速云 6月5日

2018-06-05 19:17:00

近年来,人工智能技术发展迅速,商汤科技刚获得新一轮融资,寒武纪公开挑战英伟达,其他各类AI应用也遍地开花。


AI的爆发和计算力有很大关系。曾经受制于算力的应用,在计算资源随摩尔定律到达一个拐点后,迎来集中爆发。可以说,AI领域的竞争,首先是建立在算力上。


成立于2015年9月的加速云,所做的事情,是在数据中心和网关侧为B端客户提供高性能计算平台,并先后获得如山资本的千万级天使轮投资和达晨创投领投的数千万元pre-A轮。


两年半的时间,加速云凭借积累的核心IP,已经深度进入两个行业,实现了板卡+IP方案的产品式交付。在资本密集和巨头环伺的算力领域,团队凭借对领域的深刻理解和工程化能力,探索出了行业落地之路。他们是怎么做的呢?


紧盯算力,切入异构计算下的FPGA


邬刚是一个喜欢“折腾”的人,曾在华为负责芯片设计,2007年离开华为并创办了芯片设计培训公司,还做过人脸识别项目,如今创办加速云,深扎算力领域,做擅长的事情。



早在2014年,邬刚就从技术角度推断出异构加速会是方向,而异构选择要么是GPU,要么FPGA。


FPGA是可编程逻辑器,相比GPU,在性能功耗比、性能接口、灵活性上有一定优势。且彼时从市场格局角度,FPGA将是英特尔的第一选择。


邬刚判断FPGA市场会起来,但还需要验证想法,于是等待时机。同年10月份英特尔在全球IDM大会宣布重启FPGA,“风”来了。邬刚迅速开始筹备加速云项目。


加速云的业务模式为to B,产品分两大方向——云端的数据中心侧以及网关侧。


在数据中心侧,加速云提供和计算强相关的如深度学习类的加速,以及和协议相关的如云计算的加速,或网络相关的加速。


客户只需要将加速卡插入服务器,通过SDK调用就可以把相关业务卸载到加速云上。这样极大降低了功耗,提升并发率。邬刚告诉创业邦,传统功耗400瓦,加速卡能做到30瓦。


而在网关侧,加速云则为B端提供可独立存在的专用设备。且这部分的场景应用非常多,也避免了创业公司在巨头云集的数据中心侧的单方“下注”。


积累核心IP,“工程化”产品思维


对于加速云来说,硬件只是载体,IP才是核心。过去将近两年的时间,加速云都在做IP的积累。目前除了深度学习IP,能够为客户提供高性能等特性,加速云还开发了数学库IP,即把整个数学库都加速了。


事实上,深度学习在整个加速市场只占一部分。也因此,加速还有很多其他应用场景,加速云开发的数学库IP就变得非常重要。


比如仿真软件的核心是有一堆方程在运算,自动驾驶对物体的识别需要一堆数学工程,基因比对也是涉及到复杂的运算,这些都需要加速。就拿基因比对来说,通过硬件加速,可能让原来3个月的耗时缩短为现在的3小时。


与此同时,要真正落地到行业,算法级IP只是一部分,还需要包括大量的辅助IP。高速接口、外围内存、底层驱动,哪一个环节做不好,最后系统的实现都很难。


在这方面,加速云团队有很强的工程化能力,邬刚本人也是光通信出身,公司有核心的高速互联技术。这使得同样做FPGA,加速云与竞争对手的效率并不一样,交付的产品形态也不一样。


深入行业应用,建立护城河


产品做出来了,怎么上量?只有和行业结合才能上量。”邬刚认为,这也是目前大部分人工智能公司并没赚到钱的重要原因之一。


因此,加速云积累好作为核心的IP后,开始更深入地进入到具体行业应用中。对于行业的选择,邬刚表示,会避开巨头擅长的数据中心领域,而去找创业公司能够把握的、FPGA有天然优势的场景。


FPGA优势在性能功耗比,且能做到强实时低延时,并且天然可以提供各种接口。如果客户在这方面要求高,FPGA就会更适合。


也因此,工业自动化、智能汽车、物联网、医疗等场景,都是加速云可以延伸的领域。


团队也擅长和场景沟通,去找到行业的痛点。邬刚告诉创业邦,去年为了知道工业领域的实际需求,跑了非常多的工厂,偏僻的地方也去过。


尽管包括互联网巨头等竞争对手相继进入,邬刚还是有信心。一方面,FPGA需要时间积累,加速云有一定的先发优势,已经积累了核心技术IP;另一方面,加速云深入到行业的应用中,帮助场景中的B端客户做底层技术改造,这也形成了护城河。


人工智能是未来的趋势,像寒武纪等公司在芯片上已有一定斩获。但邬刚表示,目前加速云不会涉足功耗更低的芯片,一方面开芯片需要有大的NRE一次性投入,没有足够的量难以覆盖成本;另一方面目前深度学习的模型还不稳定,而芯片是特定功能不可更改的。相比之下,FPGA能够小批量快速上市,且其可编程性能够面对未来深度学习的更新。


“我们先做好芯片的前端工艺——积累IP,等模型和市场稳定了,再开芯片也不迟。”


在计算加速领域,对行业的理解、对产品的迭代、对渠道资源的获取,对创业公司来说都是考验。邬刚越是认识深刻,越知稳打稳扎的重要性。下一步,加速云会继续深入行业应用,邬刚向创业邦透露,有两个行业即将迎来或许值得书写的变革

(创业邦:钟小玉